Historias de la Neurociencia: Vuelve de la muerte y cuéntanoslo

Platón termina su obra “La República” con la historia de un soldado, el mito de Er. Er ha combatido y muerto en la batalla, pero cuando su cuerpo es recogido diez días después, no ha iniciado su descomposición. Er despierta en la pira funeraria dos días más tarde y explica a los hombres su viaje por el Más Allá. Les habla del castigo a los malvados y el premio a los buenos y este relato platónico ha influido enormemente en la filosofía y la religión occidental. Es quizá la primera referencia en la Historia sobre una experiencia cercana a la muerte.

Experiencia cercana a la muerte (ECM) es un término creado por el Dr. Raymond Moody en su libro de 1975, “Life after Life“, que tuvo un enorme impacto. ECM se refiere a una gran variedad de sensaciones muy potentes experimentadas por una persona en un momento de riesgo de fallecimiento o, en algunos casos de graves crisis físicas o emocionales. Las sensaciones pueden incluir la separación del propio cuerpo, que en ocasiones es visto desde el exterior, levitando o en un vuelo suave, serenidad total y una gran sensación de bienestar o seguridad, entrada en paisajes irreales, sensación de movimiento a través de una zona oscura, calidez y la presencia de una luz, a menudo descrita como situada al final de un túnel en tinieblas. En bastantes ocasiones, esa luz no es descrita como algo visual sino algo psicológicamente más impactante y que las personas creyentes identifican con un ser sobrenatural. En muchos casos hay también otros componentes “espirituales”: algunas personas dentro de esa luz encuentran seres brillantes, de los que nace la luz. Pueden ser conocidos o no, en ocasiones personas queridas que han fallecido. En algunos de estos relatos de personas que han pasado por esta experiencia mencionan haber experimentado un repaso de toda su vida o que los seres sobrenaturales les han preguntado si querían continuar o preferían volver a su cuerpo. Las experiencias son, por tanto, muy variadas, aunque  la mayoría de la gente que ha pasado por momentos de muerte inminente, al recuperar la consciencia no recuerdan nada. Una minoría experimenta terror, ansiedad o desolación. No es, por tanto, una experiencia generalizable y la diversidad es amplia aunque hay muchas descripciones comunes.

Las ECM no son algo raro. Según una encuesta de 1997, 18 millones de norteamericanos habían tenido una. Kenneth Ring, un psicólogo, fundador de la Asociación Internacional para el Estudio de la Cercanía a la Muerte (IANDS) ha publicado que la frecuencia sería mayor, alcanzando una de cada tres personas. Parece una cantidad exagerada y distintos estudios científicos la sitúan entre el 4 y el 18% de las personas, habiendo un cierto consenso en que la probabilidad de tener una ECM estaría en torno al 5%. La frecuencia es similar entre creyentes y no creyentes, aunque ambos grupos interpretan la ECM de diferente manera, acorde a sus creencias. Las encuestas realizadas por Ring no encontraron diferencias en función de la raza, el sexo, la edad, la clase social, el nivel educativo o la situación que le había llevado a estar próximo a morir: una enfermedad, un accidente o un intento de suicidio.

En algunas publicaciones, las ECM se describen como experimentadas por personas que han sido declaradas “clínicamente muertas”. Es un error común y peligroso. Salvo en unas circunstancias de torpeza increíble, ninguna persona declarada clínicamente muerta ha “vuelto” para contar sus experiencias. En general, se trata de personas que han tenido problemas de riego sanguíneo como, por ejemplo, por haber sufrido una parada cardíaca. Otras opciones también frecuentes son por haber perdido gran cantidad de sangre, por ejemplo en un parto complicado o un accidente.

Las explicaciones científicas sobre las ECM son muy variadas: caída en el nivel de oxígeno cerebral, intoxicación por aumento del CO2, actividad epiléptica en el lóbulo temporal, crisis alucinatorias, … Kevin Nelson, un neurofisiólogo de la Universidad de Kentucky ha publicado un libro sobre las ECM titulado “The Spiritual Doorway in the Brain”. El equipo de Nelson piensa que las ECM tienen lugar en zonas fronterizas entre los estados de consciencia. Hay tres estados: estar despierto, en sueño REM o en sueño no-REM. Pero los límites entre uno y otro no son nítidos y una persona se podría situar en una zona difusa entre uno y otro, especialmente entre sueño REM y estar despierto. Entre una cuarta y una quinta parte de todas las personas experimentarían ese estado extraño de consciencia al menos una vez en su vida. El equipo de Nelson indica que el interruptor entre esos estados de conciencia se situaría en el tronco del encéfalo y que esta región encefálica que regula estos estados funciona de forma diferente en personas que han tenido una ECM. Estas personas tienen más probabilidad de quedarse en ese estado intermedio entre despertar y sueño REM, y, por lo tanto, tendrían más facilidad para tener una ECM. Es interesante que esa facilidad, cuando se da, aparezca en varios miembros de la misma familia, lo que sugiere un factor genético o un potente factor cultural compartido entre todos ellos.

El funcionamiento cerebral de una ECM y la propia experiencia serían muy parecidos a un sueño lúcido, un sueño en el que uno sabe que está soñando. Muchos conocemos esa sensación que tenemos cuando estamos despertando, ya nos damos cuenta de las cosas que nos rodean, pero el sueño está en sus últimos instantes y podemos estar confusos, sin saber dónde estamos, siendo difícil determinar qué es sueño y qué es realidad. Las medidas de la actividad cerebral indican que el sueño lúcido correspondería a ese estado intermedio entre estar despierto y el sueño REM. En el sueño REM, la corteza prefrontal dorsolateral está inactiva. Puesto que esta región interviene en el control racional, ejecutivo de nuestro pensamiento, explicaría porque los sueños son tan ilógicos, tan extraños, tan insólitos. Si esta zona se activa en medio de nuestro sueño, entonces somos conscientes de que estamos soñando, y tenemos un sueño lúcido o despertamos en medio del sueño. Se supone que en un momento de crisis durante una ECM, nuestro cerebro estaría pasando de la consciencia a quedar inconsciente y por unos momentos quedaría atrapado en esa zona intermedia despierto-sueño REM. En esa zona frontera tendríamos esas sensaciones que luego recordaríamos al volver a la normalidad.

La imagen más repetida en una ECM  es el túnel con la luz al fondo. Parece que en este caso la explicación, la científica al menos, no estaría en nuestro cerebro, sino un poco más externa, en nuestros ojos. En los momentos previos a un desmayo se produce la sensación de que todo se oscurece, una oscuridad invade nuestra visión hasta apagarla por completo. La explicación es que el ojo no está recibiendo suficiente sangre y entonces su funcionamiento se va deteniendo progresivamente. Puesto que el cese de actividad se produce primero en los bordes de la retina y progresa hacia el interior, la sensación es que nuestra mirada va entrando en un túnel. La explicación para la luz al final de ese túnel tiene dos componentes: por un lado, al irse desactivando las células visuales, nuestra sensación luminosa se va reduciendo a un poco de luz en la región central. Por otro la entrada en sueño REM supone una fuerte activación del sistema visual (REM significa “rapid eye movements”, movimientos oculares rápidos) lo que también genera la sensación de luz.

Los científicos también han conseguido una explicación para la sensación de flotar, de abandonar el cuerpo, de levitar, de tener una experiencia extracorpórea. Sería debida a la inactivación de la corteza temporoparietal. Esta zona cerebral interviene en establecer la situación de nuestro cuerpo en el espacio por lo que nuestras referencias se distorsionarían inmediatamente si esta región cerebral está inactiva. Olaf Blanke, un investigador de la Escuela Politécnica Federal de Lausanne (Suiza), en un experimento con electrodos pudo activar y desactivar esta región cerebral en una paciente, haciéndola sentir que abandonaba el cuerpo y luego, al reactivar la zona, que volvía a él, una y otra vez, como si pulsáramos el interruptor de la luz. Este grupo también pudo, utilizando realidad virtual, crear una imagen de un voluntario delante de su propio cuerpo. Los sujetos del experimento se equivocaban en su localización sintiendo que ellos mismos estaban fuera de los límites de su propio cuerpo. Estos resultados indicaban que la consciencia de uno mismo podía alterarse y estudiarse en el laboratorio.

El estado  sueño REM inactiva la región temporoparietal, por eso en nuestros sueños volamos con tanta facilidad, por lo que en ese nivel intermedio despierto-sueño REM sería comprensible experimentar una sensación extracorpórea, una mezcla de estar en la cama o en la mesa de operaciones y volando al mismo tiempo. Estas sensaciones de levitar son muy comunes en los sueños lúcidos, en la narcolepsia, en los desmayos y en las parálisis en el sueño, todos estados “frontera” en el nivel de consciencia.

Shakespeare, en “La tempestad” pone en labios de Próspero el siguiente verso “Estamos hechos de la misma materia de que están hechos los sueños”. Parece que en el caso de las experiencias cercanas a la muerte, también es así.

Leer más:

Autor: José R. Alonso

Neurobiólogo. Catedrático de la Universidad de Salamanca. Escritor.

20 comentarios en “Historias de la Neurociencia: Vuelve de la muerte y cuéntanoslo”

  1. Es curioso el hecho del sueño lúcido, había oído hablar acerca de él y de que es un proceso “entrenable” mediante diversos ejercicios mentales, pero no me había parado a pensar en su base fisiológica. Siendo algo tan interesante como “experimentar” tu mente no entiendo como no está investiggado con más detenimiento (o al menos divulgado)…
    En cuanto a las ECM, ¿No habría que considerar las que provinieran de pacientes con muerte cerebral? (si es que las hay).
    Un Saludo!

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    1. Estimado Ignacio
      De la muerte cerebral, no “vuelve” nadie. Puesto que muerte cerebral se define como el cese completo e irreversible de la actividad cerebral o encefálica, no hay vuelta atrás. Alguien se puede despertar de un coma, incluso bastantes años después de entrar en él, pero nunca del cese de actividad de las neuronas.
      Tienes razón en lo del sueño lúcido pero no te creas que es tan fácil experimentar con él, sobre todo, porque no sabemos generarlo a voluntad.
      Gracias por comentar y un saludo muy cordial

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  2. Buenas noches!!!!

    Buscando información sobre las ecm he encontrado este artículo que me ha parecido fantástico y he decidido escribirle para contarle lo que me sucedió esperando que pueda ayudarme a entender lo ocurrido. Gracias de antemano y le felicito por su maravilloso blog.

    Una noche del mes de marzo hace varios años estaba pensando si el chico que me gustaba sentía algo por mí o no entonces pensé que como su padre había muerto y cuando yo era pequeña me habían pasado sucesos raros pues que quizás su padre podría decirme en sueños lo que su hijo sentía. Bueno la cosa es que me fuí a dormir, yo estaba soñando y de repente una luz pequeña redonda en el lado derecho enfrente a mi cama, estaba como foltando en el aire, me despertó entonces con los ojos que seguian cerrados me puse boca arriba, yo estaba durmiendo hacia el lado derecho. Al ponerme boca arriba la luz seguía ahí flotando, yo pensaba que era la luz del sol que entraba por los agujeros de la persiana. Entonces decidí abrir los ojos para verificar que así era, pero al abrir los ojos no había nada la habitación estaba a oscuras, miré hacía el techo y pensé que quizás quería decirme algo, pensé también que llevaba mucho rato con los ojos abiertos estaba muy despierta y seguramente ya no vería la luz. Al cerrarlos la luz seguía y no sé porque pregunté cuanto queda para que mi abuela se muera? De repente esa luz antes de que yo terminara de hacer la pregunta o como mientras yo la estaba formulando me dijo quedan 4 días, pero no era una voz humana, era como si mi cerebro lo tradujera a mi lenguaja(castellano) para que yo lo entendiera, la respuesta fue tan clara, tan verdadera…no había ninguna duda de que lo que me estaba diciendo era cierto, sentía también mucha actividad en mi parte izquierda del cerebro. Sentía mucha paz, amor…una sensación fantástica. Entonces pensé ah a esto es a lo que llaman dios, la luz entonces se puso justo enfrente de mi cama, y hacía el lado derecho veía una luz blanca y brillante también pero era como si sería una especie de puerta hacía otra dimensión, entonces yo pensé que me tenía que ir, y estaba tan feliz, no pensaba en mis padres ni en mi como persona, yo ya no tenía un nombre, ni tenía edad, ni una vida, era libre, pertenecía al universo….pero yo no podía ir hacía esa luz, no podía salir de mi cuerpo, entonces la luz que me había dicho lo de mi abuela al ver que yo quería ir y no podía se me acercó yo pensaba que me iva a atravesar y pensaba que iva a sentir cuando me atraversara esa luz, Pero la luz se puso sobre mi pecho y empezó a acercarse y a alejarse varias veces, hasta que de repente todo se fue y la habitación volvió a su oscurirdad, entonces empecé a llorar por lo que me habían dicho de mi abuela, abrí los ojos y pensé que imainación tengo…Lo olvidé y a los 4 días al llegar de un viaje fueron a buskarme a la estación mi abuela se estaba muriendo en el hospital, llegué me despedí de ella, salí de la habitación me senté en la silla de fuera y justo todo esto me vino a la cabeza en ese mismo momento salió mi padre de la habitación para decirnos que mi abuela se había muerto. Necesito una explicación a lo ocurrido por favor…Yo no estuve cerca de la muerte ni nada parecido. Fue como una ecm pero estaba medio despierta medio dormida, no podía ni sospechar que mi abuela se iva a morir, pero tengo que decir que tampoco lo pasé realmnete mal cuando se murió pq incoscientemente estaba preparada.

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  3. Estimada Isira

    ¡Qué curioso!Lógicamente no tengo una respuesta. Yo, que soy un “escéptico profesional” pienso que nuestro cerebro construye sueños con las cosas que vivimos, que nos preocupan, que hemos leído o visto en la televisión. El problema de las premoniciones es que las que no encajan, las que no se cumplen, las olvidamos sin más y cuando algo encaja, y puede ser tan solo una coincidencia, pensamos que algo mágico está sucediendo. También remodelamos nuestros recuerdos con el tiempo y nos convencemos de que fueron exactamente tal como los recordamos pero no es así. Los hemos enriquecido, ampliado o ajustado a nuestras expectativas.
    Gracias por compartir tu historia y por tus palabras amables sobre el blog.

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  4. La ciencia hace una explicación acorde a su corta experiencia,cosa q no esta mal pero q es incompleta y en muchos casos errada.
    Todas las culturas del mundo hablan de lo mismo y hoy día la tradición judía sigue contando lo mismo,entonces,sino sabemos de donde venimos ni hacia donde vamos y encima se toma una teoría barata como la de darwin q incluye un eslabón perdido,¿que puede explicar la ciencia si lo básico no lo ha podido descubrir?.
    Por otra parte habria q investigar y dar a conocer quien era Darwin,quien lo financiaba y lo mismo a la ciencia q intenta justificar una u otra cosa con fundamentos traídos de los pelos.

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    1. Hacía mucho que no leía un comentario con tan poco fundamento. Parece un chiste.
      La evolución no es una teoría sino algo demostrado, Darwin no hacía teorías baratas sino que es probablemente el científico más importante de toda la Historia, nadie lo financió (lea la Biografía de Darwin, es una maravilla de libro), fue invitado por Fitzroy para su viaje en el Beagle. Su investigación es realmente sólida, plena de evidencias y por eso ha resistido el paso de más de un siglo y la cantidad de ignorantes, sectarios e indocumentados que se atreven a ponerle en cuestión.

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  5. He leido muchos comentarios de gente que ha muerto y ha vuelto y todos coicidimos con lomimo que no queremos volver y tenemos una paz infinita cuando estamos alla .
    Cuando al tener mi hijo sufri mucho en el parto hace 22años yo pase a la muerte o como se llame pero era un lugar muy bonito que no queria volver y cuando volvi me enfade muchisimo con las enfermeras porque no me ayudaron a pasar al otro lado y tube que darme la vuelta .

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  6. Hola!
    Quería hacer un comentario y de paso dejar un interrogante con respecto a este tema.
    Creo que todos tenemos esa gran duda con respecto a que sucede cuando morimos, yo personalmente siempre creí que cuando morimos no hay nada mas, se termina todo pero a la vez tenia esa duda debido a la cantidad de testimonios de personas que han tenido las llamadas ECM.
    Coincido con muchas de las explicaciones que la ciencia da acerca de lo que el cerebro es capaz de hacer cuando una persona se acerca a la muerte, pero hay en muchos relatos de estas personas que han experimentado una ECM en la que no solo se ven flotando sobre su cuerpo y viéndose desde arriba, sino que también pueden describir lo que los médicos estaban haciendo en su cuerpo tratando de resucitarlo y luego corroborado por los mismos. En estos casos no se si se puede atribuir a una construcción que hace el cerebro ya que describe sucesos que no pudo haberlas visto con los sentidos normales.
    Excelente blog y espero saber que opina sobre estos relatos.
    Saludos.

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    1. Estimado Carlos
      Por lo que sé nadie ha señalado algo “paranormal” como podría ser la observación de alguna actuación médica realmente sucedida y que no fuera observable para él. Parecen ser más bien construcciones oníricas concordantes con lo que la persona ha experimentado antes (la entrada en un quirófano, en una sala de urgencias…) Creo que existe también mucha recreación del relato a posteriori. Ya conoces lo fácil que incorporamos a nuestra memoria cosas que nos comentan y que creemos recordar cuando en realidad nunca han sucedido o que sí han sucedido pero nosotros no las hemos observado en primera persona. Pero me resultó interesante leer y escribir sobre las posibles explicaciones a algunas de las cosas que tanta gente comentaba.
      Gracias sinceras por tu comentario y tus amables palabras

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    1. Gracias.
      No he leído ninguno, los temas que él defiende: reencarnaciones, regresión de vidas pasadas, progresión de vidas futuras… no cuentan con ninguna evidencia. La gente siempre está deseosa de creer en esas cosas pero no es mi caso. Un saludo cordial

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  7. Hola es un buen articulo, me parece una buena explicación de la ciencia con respecto a la gran capacidad que presenta nuestro cerebro frente a la ECM, me parece todo logico, pero una respuesta como esta, esta demostrando a las personas que después de la muerte no hay nada, solo oscuridad, que cuando pasa ese limite de la vida a la muerte ya no existen, solo desaparecen de la faz de la tierra. Ambos sabemos que el ser humano es debil psicologicamente, necesita creer en algo para sentirse bien, seguro, tranquilo, se que la ciencia para usted es la unica y solida verdad, aunque la ciencia todavía no ha decifrado todos los codigos o mejor dicho todas las preguntas referidas a lo sobrenatural, a lo ilogico pero que aun asi suceden, a las cosas anormales que experimentan personas comunes, tambien que es exactamente el alma y el espiritu con exactitud y como se relacionan, con respecto a apariciones, visiones, exorcismos que no se sabe si es una enfermedad psicológica o es que realmente esta poseído por un demonio o espíritu maligno y otras cosas por el estilo. Con esta respuesta de que no hay un tunel con una luz al final donde un ser querido vestido todo de blanco irradiando brillos como pequeños cristales suspendidos en el aire reflejados por el sol, nos espera, de que no flotamos y nos despegamos de nuestro cuerpo, de que todo eso es solo causado por nuestro propio cerebro, que nos engaña infantilmente de que vamos a pasar hacia otra vida donde ya uno no siente ningun dolor. Aun asi me siento tranquilo, no lo se, tal vez sea mi fe. Se que significa tener confianza y creer en algo o alguien, pero siento que la fe es mas compleja de lo que creemos, porque toda persona que la tiene, se siente bien, vive bien, o solo sirva para los ingenuos o inadaptado, inseguros de si mismos y del mundo que los rodea, yo no lo creo, todos pueden usar la fe en algo. La ciencia me suena mas como que: “hay que ver para creer”, pero la fe me dice que: “hay que creer para ver”. No se lo tome a mal, no quiero decir que no crea en la ciencia, todo lo contrario, se que la ciencia ha ayudado a resolver los diversos problemas y complicaciones en el transcurso de nuestra civilizacion y a descubrir nuevas cosas impensadas por el hombre. Lo que yo comento, es solo mi opinion. Nuevamente lo felicito por el articulo, fue muy bueno. Una cosita mas, solo quisiera preguntarle que significa la vida y la muerte para usted? y que significa Dios para usted. Si me puede responder estare agradecido

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  8. Buenas noches, me encuentro haciendo un seminario acerca de los trasplantes de órganos y me mandaron a investigar acerca de que si alguien puede despertarse de una muerte encefálica, he leído varios casos en los que se ha diagnosticado la muerte cerebral pero luego al desconectar al paciente este se despierta y recupera su vida con toda normalidad. ¿Esto se debe a un error en el diagnostico?

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    1. Creo que es más el resultado de una imaginación calenturieta, de alguien que construye historias falsas, por estupidez, por codicia o por ignorancia. Nadie puede dar un diagnóstico de muerte cerebral y luego esa persona se despierta y recupera su vida normal. Eso es imposible. ¿Dónde ha leído esos casos? ¿En alguna revista científica? ¿En alguna web de algún indocumentado que se inventa cosas? Si está haciendo un seminario tiene que usar buenas fuentes científicas, si no lo hace, recogerá todo tipo de errores y pondrá su nombre al lado. Un saludo cordial

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  9. Buenas tardes, podríamos llenar hojas infinitas entre lo que la ciencia busca demostrar y lo que creemos a través de la Fe. La Fe se cree sin demotración alguna y la ciencia busca respuestas a través de evidencia comprobable.. nunca terminaríamos.

    Es un hecho.. todos vamos a morir… qué pase después? sólo hasta que cada quien lo experimente podrá saberlo o no, dependiendo que lo que pase después. No confrentemos la Fe con la ciencia, mejor complementémoslas.

    Excelente blog. Saludos desde México.

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    1. Estimado Juan Pablo
      Gracias por su comentario.Nunca confronto la fe con la ciencia, de hecho solo hablo de ciencia. Un saludo cordial desde España

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  10. Yo vi una ciudad de oro con distintos monumentos como la torre del reloj el puente de NYC y una luz en la cima de la torre eifel y podia volar es lo unico que recuerdo ademas de dos diamantes

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