Qué países no usan el sistema métrico decimal

kilo-redAunque hubo muchos intentos previos de un sistema de medidas estandarizado y universal, el sistema métrico decimal fue una declaración original de la República Francesa.  Los principales científicos franceses, incluyendo a Laplace, Lavoisier, Legendre y Borda, establecieron una comisión de pesos y medidas que definió el metro, el área (100 m2), el estéreo (1 m3), el litro (1 dm3) y el gramo. Su objetivo era establecer un nuevo sistema basado en la lógica y en los fenómenos naturales que sería, según el marqués de Condorcet, «para todos los pueblos de todos los tiempos». Los revolucionarios promulgaron en 1799 una estandarización, y establecieron unos patrones custodiados por la nación, un metro y un kilogramo. Los originales se depositaron en los archivos nacionales y se mandaron copias a las principales ciudades de Francia. Los Estados Unidos importaron copias de los patrones de Francia a comienzos de la década de 1800 para su uso por su Servicio Geodésico, la agencia estatal encargada de hacer los mapas. Lavoisier llegó a decir que «nada más grande ni más sublime ha salido de las manos del hombre que el sistema métrico decimal». Napoleón, que acabó rápidamente con el peculiar calendario republicano cuando llegó al poder, respetó a regañadientes el sistema métrico decimal aunque lo consideraba «atormentar al pueblo con fruslerías».

Progresivamente la gran mayoría de las naciones del planeta fueron adoptando el sistema métrico decimal. Gran Bretaña tuvo que trasponer a su legislación las directivas europeas al entrar a formar parte de la Comunidad Económica Europea en 1973 pero el uso de las nuevas unidades se dejó bastante voluntario y solo en 1995 fue obligatorio para los productos empaquetados y en 2000 para los que se vendían sueltos.  Al mismo tiempo que Gran Bretaña, fueron aceptando el sistema métrico decimal  la mayor parte de las colonias y excolonias británicas. Solo hay tres países que no lo hayan aprobado oficialmente: los Estados Unidos de América, Liberia y Myammar, la antigua Birmania. El Reino Unido usa el sistema métrico para la mayoría de los aspectos oficiales mientras que el sistema llamado «imperial» sigue siendo común en muchas actividades. En Estados Unidos, ha habido distintas propuestas incluidas algunas del Congreso para implementar el uso del sistema métrico ya que se considera que es necesario para la productividad industrial y comercial, para la enseñanza de las matemáticas y la ciencia y para la competitividad de sus productos y servicios en los mercados globales. Con respecto a Liberia y Myammar, mas que países que no usen el sistema métrico es mejor decir que son países que no han hecho una declaración oficial de adopción del sistema métrico decimal aunque es de amplio uso en ambas naciones. Entre los motivos se citan las prolongadas guerras civiles, el diferenciarse de los vecinos, el temor a los costes del cambio al nuevo sistema de unidades y la desorganización de los gobiernos y los sistemas públicos en ambos países.

mapasistemametrico

La confusión entre unidades del sistema métrico y el sistema imperial ha generado problemas como aviones que tuvieron que aterrizar al quedarse sin combustible en pleno vuelo o por llevar un exceso de carga en las bodegas, un paciente que recibió una sobredosis de barbitúricos al confundir granos con gramos, y el más famoso de todos, la pérdida del Mars Climate Orbiter en 1999 cuando los ingenieros que calculaban el empuje de los cohetes para los cambios de velocidad usaron distintas unidades que los que fabricaron los motores. La sonda espacial, que había costado 125 millones de dólares, se estrelló en la superficie de Marte.

Autor: José R. Alonso

Neurobiólogo. Catedrático de la Universidad de Salamanca. Escritor.

4 comentarios en “Qué países no usan el sistema métrico decimal”

  1. Hola.

    Magnífica entrada, como todas las suyas que suelo leer con interés y curiosidad.

    Sólo una pequeña matización puesto que creo que se ha colado una “errata”: En el párrafo en que explica el proceso de adopción de UK del sistema métrico decimal indica que el Reino Unido “adapta” las directivas europeas. Los Estados miembros de la UE no “adaptan” las directivas europeas, que son textos legales de obligado cumplimiento tal cual están redactadas (el único margen de libertad que tienen los distintos Estados miembros es el establecimiento del régimen de sanciones e infracciones que regirá a nivel nacional y poco más).

    En todo caso, las directivas europeas se “adoptan” o lo que es lo mismo, se transponen al ordenamiento jurídico de cada Estado miembro.

    Saludos cordiales.

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  2. Las Directivas europeas NO son de obligado cumplimiento “tal cual están redactadas”, sino que son adoptadas, como dice Marian, al ordenamiento jurídico nacional, para lo que disponen de un plazo que era de dos años, no se si esto habrá cambiado. En nuestro caso se convierten en Reales Decretos (o modificaciones a RD ya existentes) que respetan o modifican, a criterio del legislador, la redacción de la Directiva, respetando siempre la filosofía, no su literalidad. Son los Reglamentos europeos los que se aplican tal cual en todos los estados miembros, sin que estos tengan posibilidad de cambiar una coma. También hay algunas Directivas que se adoptan tal cual, sin que España -y supongo que también otros estados- considere necesaria su trasposición.

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  3. ¡Qué lío con las directivas! Las directivas son adoptadas, pero no lo pueden ser tal cual, porque la normativa interna española no recoge esta figura en su legislación, así que tienen que convertirse en una norma española, bien sea una ley o un real decreto, y aunque el recurso al segundo es habitual no es justificado, porque la Constitución dice que su uso debe restringirse a procedimientos urgentes, lo que, dado el período amplio de trasposición concedido, casi nunca queda justificado. Esto no es importante al objeto de la entrada, y solo quería recordar que, si ha habido un caso grave de accidente por alteración en las mediciones, ese fue el del Colisionador de Hadrones del CERN, que provocó su rotura parcial en 2008 y que según algunas fuentes se debió a la diferencia de mediciones hecha en centímetros y pulgadas; por muy enterrado que esté el centro de investigación, lo que allí sucede tiene siempre más trascendencia para nosotros que un erróneo amartizaje.

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