¿Para qué sirven las Neurociencias?

INeuroCarnaval_logoEsta entrada participa en la I edición del Carnaval de Neurociencias.

Quizá lo primero es explicar qué es la Neurociencia. Neurociencia es, simplemente, el estudio del sistema nervioso. Hasta hace no mucho ni siquiera existía como disciplina independiente, era tan solo una parte de la biología, un capítulo dentro de los distintos sistemas que conforman el cuerpo de los mamíferos (respiratorio, digestivo, excretor, reproductor… y nervioso), pero en los años 1970 las cosas empezaron a cambiar. La evidencia de la complejidad del cerebro humano —no hay nada tan complejo en el universo— y su estudio múltiple y fructífero desde la biología, la medicina, la psicología, la biofísica, la farmacología, la informática, la química, las ingenierías y otras disciplinas, hizo que el enfoque reduccionista que sigue normalmente la ciencia, dividiendo el saber en compartimentos cada vez más pequeños y abordables, no tuviera ya sentido y se adoptara el modelo inverso, un enfoque cada vez más multidisciplinar, más integrador, holista.

Parte del interés por las Neurociencias tiene su raíz en nuestra fascinación histórica con el sistema nervioso, también con su desarrollo. lewis-thomas-1El médico Lewis Thomas, en La medusa y el caracol, escribía:

Empiezas como una célula única derivada de la unión de un espermatozoide y un óvulo; ésta se divide en dos, luego en cuatro, en ocho, y sigue así, y en un momento determinado emerge una célula única que tendrá como progenie el cerebro humano. La mera existencia de esa célula debería ser una de las cosas más asombrosas de la Tierra.

¿Cómo no compartir su asombro? En nuestro cerebro reside nuestro pasado (memorias, aprendizajes), nuestro presente (sentimientos, personalidad, consciencia) y nuestro futuro (ilusiones, proyectos). Aunque no tiene energía suficiente para encender una bombilla es capaz de hacer cálculos, reconocer rostros y analizar situaciones con una calidad y una flexibilidad que supera la del ordenador más potente que hayamos construido. red-internetTiene más nodos y conexiones que esa red que hemos llamado Internet y es capaz de cambiar constantemente su estructura, aprovechando la experiencia y construyendo mundos mientras dormimos.

Las Neurociencias han alcanzado en estos pocos años tal reconocimiento mundial, dentro y fuera del ámbito científico, que dos de los proyectos más potentes del momento, comparables al reto de poner un hombre en la Luna o descifrar el genoma humano, pertenecen al ámbito de las Neurociencias. El principal proyecto científico planteado por el presidente Obama en sus dos legislaturas ha sido la Iniciativa BRAIN (Brain Research through Advancing Innovative Neurotechnologies). Anunciado el 2 de abril de 2013 tiene una duración estimada de diez años y el objetivo es lograr cartografiar la actividad de cada neurona del cerebro humano.

Por su parte, la Unión Europea estableció, también en 2013, el Proyecto Human Brain (Cerebro Humano), en el que participan 135 instituciones procedentes de 26 países. Human Brain está liderado por la École Polytechnique Fédérale de Lausanne y Human-Brain-project-Alp-ICTdurante los próximos diez años pretende generar en superordenadores un simulador del cerebro humano, un modelo informático fiel reflejo de su estructura biológica completa que nos permita comprender cómo funciona nuestro sistema nervioso central.

El cerebro controla el cuerpo humano y, en cierta manera, crea el mundo en que vivimos. Hemos explorado los seis continentes, hemos puesto una base en el Polo Sur y una estación espacial habitada permanentemente en el espacio, hemos creado sinfonías y Las meninas, hemos fabricado bombas atómicas y vacunas, hemos escrito los dramas de Shakespeare y los poemas de Szymborska. Hemos llenado el mundo de edificios, carreteras, cultivos, fábricas y, sobre todo, de cerebros humanos. Y aún así es mucho lo que desconocemos del sistema nervioso.

Podría dar muchas razones sobre para qué sirven las Neurociencias pero me voy a quedar con tres, cualquiera de ellas sería motivo suficiente para dedicar la vida a este ámbito del conocimiento:

  • Porque es el mayor reto al que se enfrenta la Ciencia. La comprensión del cerebro humano es la base para construir el futuro que queremos. Cómo funciona la enseñanza, la economía, las creencias religiosas, la política, las relaciones humanas, todo reside en nuestro cerebro. Por primera vez tenemos la tecnología para responder a las preguntas que nos hemos hecho siempre, para comprender el funcionamiento del cerebro humano y sus «productos»: mente, consciencia, comunicación, inteligencia.
  • Por que es el principal reto para la salud. Hay más de 1.000 enfermedades y trastornos que afectan al sistema nervioso. Generan más hospitalizaciones que cualquier otro grupo de enfermedades incluyendo las cardiovasculares o el cáncer. Según la OMS (2007) las enfermedades neurológicas afectan a más de mil millones de personas y eso sin contar las adicciones o los trastornos mentales, alzheimercon unos costes que se estiman en el rango de más de un billón de euros al año solamente en la Unión Europea. Y esas enfermedades son algunas de las más devastadoras, las más crueles, las que antes de matar a nuestros seres queridos los alejan de nuestro lado y destruyen eso que denominamos, preciosa expresión, su «forma de ser».
  • Porque es el estudio de lo que nos hace humanos. Curiosamente, a la hora de definir qué es un ser humano, tan solo un científico piensa en criterios como caminar erguido o tener unos dientes caninos pequeños que se usan para masticar pero no como arma. La inmensa mayoría de las personas, aún sin ser conscientes de ello, piensan en temas relacionados con los ámbitos que explora la Neurociencia: somos el mono que habla, que cuenta historias alrededor de una hoguera, que escribe cuentos de hadas, que hace música, que baila, que comete genocidios; somos el mono cuyo cerebro creció, cuya apuesta evolutiva no fue la fuerza o la rapidez sino la inteligencia, somos el mono que entierra a sus semejantes, que consiguió volar, que bajó a las fosas oceánicas y subió al Everest, que no se conforma con una existencia cómoda, que anhela encontrar otros seres inteligentes en la galaxia, que busca una explicación a su existencia.

Para eso sirven las Neurociencias.

 

Autor: José R. Alonso

Neurobiólogo. Catedrático de la Universidad de Salamanca. Escritor.

19 comentarios en “¿Para qué sirven las Neurociencias?”

  1. Hola José Antonio. Uno de los motores financieros de estas investigaciones es el ámbito militar. Hay mucho dinero invertido en ello. Creo que es el lado oscuro qie también hay que conocer. Es cierto que algunos frutos de esas investigaciones son excelentes para el ciudadano comun, pero el objetivo es el soldado robotico. Es un tema interesante

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    1. Estimado Agustín
      Lo primero permíteme una pequeña corrección: mi nombre es José Ramón. Lo segundo, ya tiene más calado, disiento contigo. He trabajado en centros de neurociencia de España, Alemania y Estados Unidos y el porcentaje de financiación por agencias militares (DARPA y similares) era cero. Está claro que todas las tecnologías novedosas pueden intentar buscársele el posible uso armamentístico pero si ves el listado de universidades que participan en los dos proyectos que comento, los grupos de investigación, etc. estos proyectos piensan en curar gente y no en matarla. No creo que de estos proyectos vaya a salir ningún soldado robótico, no hay ninguna evidencia en ese sentido pero estoy, por supuesto, dispuesto a escuchar tus argumentos.
      Saludo cordial

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    1. Son dos cosas distintas. El término Neurología fue propuesto por Thomas Willis (1621-1675) y en la actualidad se utiliza para una especialidad de la Medicina. El término Neurociencias se empieza a usar en la década de 1960-1970 (la Society for Neuroscience se funda en 1969) y se trata de una ciencia multidisciplinar, una de cuyas aportaciones es la de la Medicina.

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  2. Magnífico artículo, Prof. Alonso. Seguimos disfrutando con su interesantísimo blog que, estoy seguro, conseguirá, que muchos jóvenes estudiantes y profesionales de las Ciencias Biológicas se vuelquen en el apasionante estudio de las Neurociencias. Ya es un poco tarde, pero si tuviera que empezar ahí estaría, enfrascado en la Neurobiología. Enhorabuena y muchas gracias.

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  3. Hola José Ramón, estupendo artículo que me viene como anillo al dedo para mi, ya que estoy interesado en comenzar los estudios de Biología con la intención de estudiar Neurociencias. El Human Brain Project no lo conocía y es hacia donde creo debo enfocar mi interés, y que mi meta en un futuro es conseguir crear un cerebro artificial similar al humano, aunque esto ahora mismo sea ciencia ficción. Un saludo!

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  4. Hola Estimado Jose R. Alonso: Me parece muy interesante su articulo, su servidor soy Fisico, con una maestra en Sol y Epilepsia, donde mostramos que, la epilepsia es causada por nacer durante una tormenta solar. Ahora he emprendido estudios generales del Cerebro electromagnetico, influenciado y modulado por el campo magnetico de la Tierra. Estoy a su ordenes. Fis. Rafael Barbabosa, astroangel19@yahoo.com.x

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  5. Hola D. José Ramón, quisiera profundizarle a usted en su entrada respecto a las razones por las cuales la neurociencia es importante:
    1- En la educación: con las neurociencias y también con la psicología cognitiva, los docentes y los profesores universitarios pueden mejorar sus métodos de enseñanza pues conocerán mejor como la mente procesa la información y como es que un estudiante de verdad aprende al 100%. estas dos ciencias nos permiten ver como algunos métodos de ahora son obsoletos respecto a la tecnología y sociedad de hoy.
    2- El el ámbito jurídico: gracias a la neurociencia y la psicología cognitiva los abogados y los jueces pueden ser más justos porque gracias a la ciencia los hechos irrefutables permiten dar la razón al que la tiene de verdad, mostrando sin ambigüedades quien es inocente y quien es culpable verdaderamente.

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    1. Estimado Jorge
      La realidad es que la ciencia actual es incapaz de demostrar si alguien está diciendo la verdad o está mintiendo. También es imposible predecir, me atrevo a decir que afortunadamente, qué estudiantes van a tener éxito en sus estudios. Los efectos de nuestra base biológica están constantemente modulados por nuestra experiencia y ahí entra la alimentación, el cariño de los padres, un profesor dedicado que evita que un muchacho se eche a perder y un amplio etcétera. En otras cosas estoy de acuerdo con usted, es cierto que la ciencia puede ayudar a desmontar muchos mitos, es cierto que nuestra educación está quedando obsoleta en muchos aspectos y, por último, coincido que un mayor interés por la neurociencia puede abrir una nueva época en el mundo del Derecho y la Justicia. Un saludo muy cordial

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  6. Para dar algunos ejemplos de lo anteriormente dicho, en los casos legales se puede demostrar cuando un testimonio es confiable y cuál no lo es, debido a las investigaciones en memorias falsas que se han hecho, o por ejemplo cuando se habla de las emociones y los motivos de una persona para cometer un supuesto crimen. En la educación se puede por ejemplo demostrar que cosas son solo mitos y que esperar de un estudiante en una determinada situación escolar. También se puede predecir que estudiantes pueden o no tener éxito en sus estudios.

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