Mariposas

Te gustan las mariposas. Parecen un símbolo de la belleza, de la delicadeza y la suavidad, de transformarse y volver a nacer, de esa pasión por la vida que surge cada primavera. Pero también, algunas, como algunas personas, encierran una fuerza increíble, y luchan denodadamente por sus objetivos, por sus sueños, por la fuerza de su instinto. En el caso que voy a comentar hoy, por alcanzar un destino, un lugar nunca visto, situado a miles de kilómetros, donde no saben quizá lo que les espera, pero hacia allí dirigen sus anhelos. Hablo de las mariposas migratorias. Las más famosas son las mariposas monarca de Norteamérica. Cada primavera inician un camino de miles de kilómetros hacia el norte. Los adultos solo viven entre dos y cinco semanas. Por lo tanto tienen que hacer paradas en distintos puntos para reproducirse y morir y una nueva generación toma el relevo y sigue volando hacia el norte. Es una imagen preciosa, miles de mariposas, luchando contra vientos y tormentas y batiendo sus alas, siempre hacia el norte. A finales de junio-julio llegan al Canadá. La mayoría ha atravesado por los estados del centro y este de los Estados Unidos salvo un grupo que cruza el Caribe desde la península de Yucatán a la de Florida y luego sigue hacia el norte en paralelo a la costa atlántica hasta alcanzar también el este de Canadá. En septiembre inician el viaje de vuelta para invernar la gran mayoría en unos árboles en las montañas del centro de México, en el bosque de Oyamel y unos grupos en la costa de California. A Oyamel, llegan por millones y hay preocupación porque los campesinos de la zona, de una pobreza endémica,  usan esos árboles como combustible y fuente de madera para la construcción. Conservacionistas estadounidenses y mexicanos están trabajando juntos para plantar miles de árboles en zonas cercanas y preservar los árboles que utilizan las mariposas monarcas para hibernar. Cuidar lo que amas, soñar con un futuro mejor. Y trabajar por ello.

Hay dudas sobre cómo el cerebro de las mariposas consigue seguir un mapa que nunca ha visto. Se piensa que deben tener una brújula biológica pero dónde está y cómo funciona sigue siendo un misterio. Hay quien piensa que es una brújula “solar”. Polillas y mariposas viajan hacia la luz, pero el sol no puede ser la explicación, al menos no la única explicación porque muchas mariposas siguen viajando en días nublados y muchas polillas migratorias vuelan de noche. La otra opción es que sea una brújula “magnética”. Robert Srygley, trabajando en un centro de investigación sobre el trópico que tiene el Smithsonian en Panamá ha visto que si mete un grupo de mariposas en un cajón y cambia el campo magnético con un electroimán, las mariposas vuelan en dirección contraria. Sin embargo, las cosas de la ciencia no suelen ser tan fáciles y algunas de las mariposas capturadas, liberadas sin alterar el campo magnético, también vuelan en dirección contraria.

Srygley y otros investigadores con los que colabora en Río de Janeiro han estudiado los sistemas de orientación en otros insectos no tan afectados por la luz. Las hormigas cortadoras de hojas se orientan para volver a su hormiguero usando magnetita, pequeños cristales de óxido de hierro que responden a los campos magnéticos. Sería una evidencia de una brújula magnética en el cerebro de los insectos. Otros insectos como la mosca de la fruta detectan campos magnéticos usando unos fotorreceptores, sí fotorreceptores, llamados criptocromos. Estos receptores aparecen también en otros insectos, en aves e incluso en plantas.

También existen mariposas y polillas migratorias en Europa. Un grupo de entomólogos del Reino Unido ha conseguido mucha información utilizando dos radares. Con ellos consiguen registrar la altitud del insecto, la velocidad y dirección de su trayectoria, la orientación de su cuerpo, la forma, tamaño y frecuencia de batida de sus alas. Con esos datos pueden identificar la especie que están registrando. Estos investigadores han publicado sus resultados en Science (327: 682). Tras seguir a más de 100.000 mariposas, han visto que son expertas en elegir los vientos más favorables y que solo despegan cuando hay vientos en la dirección que les interesa. Ascienden utilizando columnas de aire caliente, alcanzan zonas de vientos fuertes y constantes, a más de 1.200 metros de altitud y pueden alcanzar velocidades de crucero superiores a los 90 km/hora. ¿Imagina una mariposa a esa velocidad? También hacen como los veleros, colocan sus alas (su vela) en un ángulo determinado) para avanzar en una dirección que no coincide con la del viento.

La Poesía es lo único que llega más allá que la Ciencia. Nos habla de lo que no conocemos y también de nosotros mismos. Tagore decía que “las mariposas no cuentan meses sino momentos. Y tienen tiempo suficiente.”

Autor: José R. Alonso

Neurobiólogo. Catedrático de la Universidad de Salamanca. Escritor.

13 comentarios en “Mariposas”

  1. Muy bonito el artículo sobre las mariposas, es muy interesante el fenómeno migratorio de las mariposas monarca, del que tuve conocimiento en mi viaje a Méjico. Se llenan los árboles de mariposas, hay racimos de ellas, en el suelo,revoloteando en el aire, parece un cuento.
    Pablo Neruda, en su poema “Mariposa de Otoño”, dice así:
    La mariposa volotea
    y arde -con el sol- a veces.

    Mancha volante y llamarada,
    ahora se queda parada
    sobre una hoja: que la mece.

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    1. ¡Gracias! Qué versos tan bonitos. Y qué envidia que hayas visto las “monarcas” llegando a casa. Lo he anotado en la lista de sitios a ver al menos una vez en la vida. Gracias por añadir comentarios en el blog, haces que sea más vivo, más interesante, mejor.

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  2. Magnífico el reportaje de ayer de la segunda cadena de tve, titulado : la ruta de las mariposas, donde explicaba la ruta que siguen las mariposas monarca, desde Canadá hasta llegar a Méjico, y como aprovechan las corrientes de aire, para cruzar cordilleras.
    Como llegan el 1ºde noviembre, los campesinos dicen que son los espíritus de sus seres queridos, que vuelven para estar con ellos.
    Me reencarnaré en mariposa.

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  3. Ayer vi en TVE2, por encima, un curioso reportaje sobre un investigador que “marcaba” a las mariposas para conocer su peregrinaje.
    Me llamó mucho la atención porque pensaba que las alas de las mariposas eran demasiado sensibles como para llevar un “microchip” o algo parecido que este señor les instalaba

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  4. A finales de junio de 2009 presenciamos en casa, en Galicia, una migración de mariposas. Pasaron durante toda la tarde, de oeste a este, volando a ras de suelo, sin detenerse. Me parecieron millones. Nunca habíamos visto nada semejante, y aúnque estuvimos atentos lo años siguientes no lo volvimos a ver. No se que especie de mariposa era. Era de colores pardos, de un tamaño regular. No tenía ninguna característica llamativa, pero fué algo impresionante.

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    1. Estimada Margarita
      Qué bonito lo que cuentas. He visto otras especies cerca de arroyos en números muy importantes, pero nunca lo que nos relatas. No sé qué especie será. Quizá alguien que lea esto nos pueda ayudar.
      Gracias por dejar tu comentario.

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  5. Margarita, me ha encantado leer lo que has escrito, yo ví esas mariposas eran miles o millones, pasaron como la más bonita procesión que jamás ví yo, por la puerta de mi casa, sus alas volaban bajas e iban como tu dices al Este, nadie más que yo las vió, a veces salgo como tu a la puerta para volver a verlas, era una tarde preciosa de Julio, en casa estaba yo sola, la gente estaba en la playa, yo pienso que ellas lo sabían, bajaron siguiendo la carretera del monte de la Zapateira, se encuentra en la Coruña, no eran cientos, no eran miles, eran millones de alas las que volaban, tu y yo que me llamo Rosalia somos unas privilegiadas, tenemos nombres de flores y yo que soy un poco meiga pienso que por eso pudimos ver sus alas, muchas gracias

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  6. Recién ingreso a este blog, que descubrí por azar. Me parece sumamente interesante. Gracias. Ya volveré…Saludos cordiales a todos desde Argentina.

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